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Posição dos astros e a refração da luz na atmosfera

Com a refração da atmosfera vemos os astros em uma posição e eles estão em outra. Por que?
A gente vê os astros e eles não estão precisamente no lugar onde vemos, isso se deve pela refração da atmosfera… podem explicar melhor!?

Pergunta originalmente feita em http://br.answers.yahoo.com/question/

Respondido por: Prof. Fernando Lang da Silveira - www.if.ufrgs.br/~lang/

A luz, ao se propagar do astro até os olhos de um observador na Terra, atravessa a atmosfera terrestre. A atmosfera tem densidade crescente conforme esteja mais próxima da superfície da Terra onde se encontra o observador. Quando a luz se propaga do vácuo para o interior da atmosfera, sua velocidade de propagação diminui um pouco e a direção de propagação da luz muda. Este fenômeno é denominado REFRAÇÃO. Assim, ao atingir os olhos do observador, a luz proveniente de um astro, vem de uma direção mais elevada do que realmente o astro se encontra. Este efeito é tanto mais pronunciado, quanto mais próximo do horizonte o astro se encontra. O Sol quando está se pondo pode ser visto acima da linha do horizonte cerca de 2 minutos depois de já estar efetivamente abaixo do horizonte. A figura 8 do nosso artigo “As cores da Lua cheia” apresenta esquematicamente o efeito de refração para a luz que vem de um astro.

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